¿Durante cuánto tiempo es buena la leche después de la fecha de caducidad?

Miras tu cartón de leche y resulta que está "caducada". ¿Debes beberla? ¿Cuánto tiempo dura la leche después de la fecha de caducidad?

Esas preguntas se las hacen cientos de personas cada día y, por desgracia, no hay una respuesta clara que pueda darte. Todo depende del tipo de leche de que hablemos y de cómo la hayas almacenado.

Antes de entrar en detalles, hablemos de la pasteurización de la leche.

La mayoría de nosotros compramos leche pasteurizada porque su consumo es más seguro que el de la leche cruda, además de que está ampliamente disponible. Hay tres opciones cuando se trata de leche pasteurizada ([COR]):

  • Leche pasteurizada: se vende refrigerada y con una fecha de caducidad de 10 a 21 días, a menudo descrita como fecha de venta o de consumo preferente.
  • Leche ultrapasteurizada: el tratamiento térmico aplicado a esta variedad es más intenso (mayor temperatura), pero la leche sigue necesitando refrigeración. Esta variedad viene con una caducidad de 30 a 90 días marcada como "sell-by" o "use-by".
  • Leche UHT (aséptica o conservable): el tratamiento térmico es el mismo que el de la leche ultrapasteurizada, pero el entorno y el equipo utilizados están mucho más controlados (y son casi estériles). Así se obtiene una leche que no necesita refrigeración y que tiene un periodo de conservación (normalmente denominado "consumo preferente") de al menos seis meses.

Teniendo esto en cuenta, hablemos de la pregunta que le ha traído hasta aquí, que es: ¿cuánto dura la leche después de la fecha que figura en la etiqueta?

INFORMACIÓN
No hay diferencias significativas en la manipulación de la leche entera, desnatada, descremada o sin lactosa. Supongamos que todo lo que se indica a continuación se aplica a todos esos tipos de leche de vaca.
carton de leche 9
Índice

¿Cuánto dura la leche?

La leche UHT no abierta se conserva al menos un par de semanas después de su fecha de caducidad y entre una semana y 10 días después de abrirla. La leche pasteurizada refrigerada se conserva entre 2 y 5 días después de su fecha de caducidad y unos 3 días después de abrirla. La leche ultrapasteurizada (no UHT) dura entre 5 y 7 días después de su fecha y entre 7 y 10 días desde su apertura.

Como puede deducirse, cuanto más larga sea la vida útil de la leche, más tiempo después de su fecha podrá consumirla sin peligro. Es bastante lógico y se aplica a la mayoría de los productos alimentarios.

La leche pasteurizada dura muy poco, así que probablemente ni la tocaría si hubiera pasado más de una semana de la fecha de caducidad (o, a veces, de consumo preferente) que figura en la etiqueta. Pero si se tratara de leche UHT (a veces llamada aséptica), no dudaría en abrirla y comprobar si es seguro consumir una leche cuya fecha de caducidad haya vencido hace un mes.

CONSEJO
Si sabe que su leche UHT sin abrir se acerca a su fecha de caducidad y desea conservar su calidad durante más tiempo, refrigérela. Es una forma sencilla de conservar su calidad durante un par de semanas más.
DespensaFrigorífico
Leche UHT, sin abrirMejor en + 2 - 4 semanasMejor en + 1 - 2 meses
Leche UHT abierta7 - 10 días
Leche pasteurizada, sin abrirCaducidad + 2 - 5 días
Leche pasteurizada, abierta1 - 3 días
Leche ultrapasteurizada, sin abrirCaducidad + 5 a 7 días
Leche ultrapasteurizada, abierta7 - 10 días

Tenga en cuenta que estos periodos son sólo estimaciones.

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Significado de los dátiles en la leche

La leche puede llevar un par de fechas diferentes. Si no estás seguro de cuál significa qué, aquí tienes un breve manual ([USDA]):

  • "Consumir preferentemente antes de" (o "Consumir preferentemente antes de", "Consumir preferentemente antes de"): esta fecha indica cuánto tiempo debe estar el producto en su punto óptimo de calidad.
  • "Fecha de caducidad": indica a la tienda durante cuánto tiempo debe exponer el producto para su venta (conviene insistir en ello, porque a veces se siguen vendiendo productos cuya fecha de caducidad ha vencido).
  • "Fecha de caducidad": en el caso de la leche, significa prácticamente lo mismo que "fecha de consumo preferente".

Como puede deducir, ninguna de estas fechas tiene mucho que ver con la seguridad y ninguna es una fecha de caducidad. Son directrices que tienen más que ver con la calidad del producto que con la seguridad alimentaria.

Si quieres saber si tu leche es segura para el consumo, tienes que comprobarlo tú mismo. Más adelante en el artículo encontrarás una práctica lista de comprobación.

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Cómo conservar la leche

La leche UHT puede conservarse a temperatura ambiente en la despensa o el armario de la cocina mientras no se abra. Una vez abierta, hay que refrigerarla. Cualquier otro tipo de leche, abierta o no, debe conservarse siempre en el frigorífico.

A la hora de conservar la leche UHT (aséptica), asegúrate de que los envases estén en un lugar fresco y alejado de cualquier fuente de calor. Aunque los cambios de temperatura no harán que se estropee ni nada parecido, su calidad podría deteriorarse si la guardas cerca de un calefactor o de la estufa.

CONSEJO
¿No está seguro de si su leche se conserva bien o no? Piense en cómo se almacenó en el supermercado o la tienda de comestibles. Si estaba en la sección de refrigerados, debe conservarse en el frigorífico. Si no, es apta para el consumo y puedes dejarla en la despensa.
cereales y leche 1

Una vez abierta la botella o el recipiente, asegúrate de que permanece siempre cerrado cuando no lo estés utilizando, y de que lo vuelves a guardar en la nevera una vez que te sirvas la cantidad que necesites.

Y en caso de que alguna vez te hayas planteado volver a verter la leche sobrante en ese cartón o botella, no lo hagas nunca. Es una forma fácil de introducir microbios en la leche y posiblemente hacer que todo se estropee antes de tiempo.

Si sabes que vas a tener que estirar al máximo la vida útil de esa botella, guárdala en la esquina más alejada de uno de los estantes en lugar de en la puerta. De esta forma, se mantiene en un entorno con una temperatura bastante estable, lo que ayuda a que la leche conserve la calidad aunque sea un poco.

CONSEJO
Si te queda como media taza de leche después de cocinar o añadir al café, viértela en un recipiente hermético o en un tarro de cristal y refrigérala por separado. Utilízala en cuanto necesites leche (por ejemplo, para echar sobre los cereales).
cafe y leche 1

¿Cómo saber si la leche es mala?

Tira la leche que:

  • Huele o sabe a leche agria: es el primer síntoma, que suele ser bastante obvio. Si tu leche normal sabe u huele a leche agria, está acabada.
  • Cambió de color a amarillento.
  • Tiene textura grumosa.
  • Si el tuyo lleva almacenado mucho más tiempo del que he descrito antes, peca de precavido y tíralo. Y recuerda que la fecha de la etiqueta no es una fecha de caducidad, sino que se refiere más bien a la calidad.

Los dos últimos signos son fáciles de detectar si viertes la leche en un vaso antes de beberla o utilizarla, y difíciles (o casi imposibles) de notar si bebes o te sirves la leche directamente del cartón.

Nos queda la siguiente regla general: si no estás seguro de si esa leche es segura o no para el consumo, viértela en un vaso antes de consumirla. No importa si es leche entera, desnatada o descremada.

CONSEJO
Si sólo necesitas leche de vez en cuando, considera la posibilidad de comprar leche en polvo en lugar de la normal. La leche en polvo dura años, así que puedes preparar tanta leche como necesites cuando la necesites sin preocuparte de que se estropee.

Por último, pero no por ello menos importante, si sospecha que su leche no es la adecuada pero no está seguro al cien por cien, confíe en su instinto y deséchela. Más vale prevenir que curar.

copos de maiz y leche

Fuentes

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